18 August 2006

Das ($%/§$"%%&/) Telefon

Über die letzten fünfzehn oder zwangig Jahre haben sich meine Gefühle in bezug auf das Telefon erheblich geändert. Als Kind und Jugendlicher hatte ich immer gern telefoniert, und da ich im allgemeinen ziemlich redselig gewesen bin, hatte ich immer die Gelegenheit begrüßt mit Freunden zu quatschen.

Bis ich Rechtsanwalt wurde.

Dann wandelte dieser Apparat in ein Folterinstrument. Jedes Klingeln brachte ominöse oder wenigstens unangenehme Botschaften. Irgendjemand war immer geärgert, oder unzufrieden. Jeder hatte seine eigene Krise. In einer kleinen Anwaltskanzlei unterbricht das Telefon jeden Versuch, die Arbeit selber zu erledigen. Früher hatte ich nie die alte Vorstellung meines Großonkels verstehen konnen, dass man am Apparat nur kurz und bündig reden soll. Altmodisch und spießig? Kaum. Jetzt, als Anwalt, wollte ich jedes Gespräch so schnell wie möglich beenden. Das ist jetzt mehrere Jahre her. Trotzdem hasse ich das Telefon noch, es nervt mich, und ich sehe überhaupt keinen Grund, warum man mehr als eine Minute oder so daran plappern soll. Besonders blöd finde ich die Neigung, weiter zu reden, selbst wenn man die andere Person kurz danach sowieso treffen wird. Wie oft habe ich einem gesagt, tja, das kann allerdings warten, ich sehe dich in einer Stunde--oder in zwanzig Minuten bloss! Lächerlich.

Und da ich jetzt in Deutschland bin, ist meine Klage noch schlimmer geworden. Denn das Telefon ist für den Ausländer eine Qual. Erstens sind die Piepsignale schief. Ist die gewählte Nummer besetzt? Oder ist sie außer Betrieb? Frage mich bitte nicht, was dieser merwürdige Ton zu bedeuten hat! Und am Apparat darf man um keine sofortigen Erklärungen bitten; der Gesprächpartner kann einen nicht wahrnehmen, hat daher keine Idee, ob man ihn richtig verstanden hat oder nicht. Das Gestikulieren sowie die Gesischtsausdrücke zu verwenden, um auf meine Ratlosikeit hinzuweisen, sind ausgeschlossen. Und der liebe Gott hilf mir, falls man eine Störung, ein Geräusch im Hintergrund, leere Akkus usw. bewältigen muss!

Nein, meine verehrten Leser, ich bin kein Freund des Telefons. Wenn etwas wertvoll genug ist, besprochen zu werden, kann man ganz gewiß einige Minuten oder Stunden warte auf eine persönliche Begegnung warten. Wie Tim in Das Geheimnis des Einhorns sagt: 'It is amazing how long some people

17 August 2006

Anerkennung und Bekräftigung

In surfing the internet to find consolation as I sift through the debris of my academic career, I have come across numerous columns by a midwestern humanities professor who goes by the name 'Thomas Hart Benton,' presumably in some kind of allusion to the eponymous artist. Imagine my surprise when I received a reply from this gentleman. (Trust me, nowadays the pairing of 'gentleman' and 'scholar' is highly problematic.) In response to my cri de coeur for my thwarted dreams, he most sagely replied:

Thank you for writing about my Chronicle columns. I am glad they were helpful to you, or, at least, they helped to affirm your sense of being enmeshed in a system with contradictory motives. I can't offer any advice about your particular situation, except to say that you've probably come to the correct conclusions. I don't think leaving is an obvious mistake, though you probably should burn any bridges.

Hmmm. Did he mean 'should not burn any bridges', or was that a Freudian slip evincing a conviction held even more deeply than he already believes?!


Apishly following in the tracks of my esteemed fellow-blogger and friend of 25 years Chris Barrus, I would like to add my own contribution to the list of 'things I predicted.' However, so unoriginal am I that I must further disclose that it was not I who thought of this, but another friend of mine, who shall for numerous reasons remain anonymous. M.A., should you ever read this, kudos to you. About 22 years ago, M.A. and I were at college together, and one day he offhandedly remarked, more or less, 'There is no way we can keep driving cars like this if everyone in China eventually got one, too.'

Focusing on the important

"I read Shakespeare and the Bible, and I can shoot dice. That's what I call a liberal education." -- Tallulah Bankhead

Mehr Ermahnungen

Justifications and admonitions in the 'Academia sucks and I want OUT' department: Wenn man die Entscheidung getroffen hat, auf das akademische Leben zu verzichten, braucht man Mut. Denn die Verlockung ist immer da. Daher ein paar Beispiele, aus dem Listserv meiner "bald-zu-sein" ehemaligen Fakultät. Zweifellos versuche ich, mich selber zu rechtfertigen sowie zu bestätigen. Bitte seien Sie der Richter: sind die folgenden Themen reiner Unsinn? Oder bin ich nur ein engstirniger Benause? Oder PC/PK schlechthin?

Ausschnitt 1:

Call for Papers
"History and Power Across American Borders"
Graduate Student Conference at the University of Massachusetts at Amherst
Saturday, November 4, 2006

"Workers' Movements in the U.S. Confront Imperialism: The Twentieth-Century

The UMass-Amherst History Department and Graduate History Association are sponsoring the Third Annual University of Massachusetts graduate history conference: "History and Power Across American Borders."

In a world in which the United States and the nations of the Americas are increasingly politically, economically and culturally connected to each other and nation-states throughout the world, it is imperative that historians research and reveal the myriad ways in which "America," defined broadly, was constructed from its constituent parts. Often that construction occurred through projections of political, economic and cultural power across real or imagined borders and boundaries. This conference will provide a space for presenting and participating graduate students (especially from the Northeast)to engage in a discussion regarding the historical importance of power(s) across borders. [UM HIMMELS WILLEN! THE POOR MOTHER TONGUE!]

We welcome papers on a variety of topics relevant to this conference's theme, including (but not limited to):

Trade and economic exchange
Foreign policy
History of borderlands
Transnational social movements
Religion and religious movements
Colonial encounters
Imperialism and the cultures of empire
Intellectual history


{"Etc." means "and the rest." What exactly, pray tell, is "the rest," here? Well, perhaps it is best that I remain unenlightened.}

Ausschnitt 2:

Subject: instructors for --------- City College

We were wondering if you might be able to recommend someone who could teach our “Introduction to Women’s Studies” and “Global Women’s Issues” courses at -------- City College. When one of my colleagues informed me of this need, I immediately thought of someone who might be involved in the Cross-Cultural Women’s Program at ------. Because the emphasis in these classes is interdisciplinary, however, the instructor need not be trained specifically in history.

Verily, the facts reek for themselves. Your taxpayer dollars at work, folks.

"schlechtes Glück" gibt es nicht; man sagt bloss "Unglück." Ganz logisch.
flehen, flehte, gefleht -- to implore
fliehen, floh, geflohen -- to flee

16 August 2006

Immer wieder mit der Grammatik

It's endless, of course. Hoffnungslos. Was Hänschen nicht lernt, lernt Hans nimmermehr. Bin schon zu alt dafür. Sei nicht entmuntert. . .

Die neusten Korrekturen, dank der Gnade der lieben A:

Man ist DARAN gewöhnt.
DER Buchstabe.
DER Ton.
DAS Klischee.

Man ist AN einEM Unfall vorbeigefahren.
DAS Muster. (-er??)
DER Kontext (but DAS Konzept?!)
Panikanfall (nicht 'attacke', fair enough)
'Schlumpf' --> 'Schlump'! Grand! (Großartig)

14 August 2006

Stump the Chump?

With today having been Monday, the Sueddeutsche Zeitung (Munich's faithfully sharpwitted, information-rich daily paper) included the 'New York Times Beilage,' an 8-page supplement of selected NYT news and editorial articles from the past week. Same typeface and whatnot, but easy to manage and free of advertisements, not to mention the ludicrous wedding announcements.

Well, I came across a tongue-in-cheek editorial by David Brooks concerning what one might call the post-modern proletariat turn: for the first time in history, the upper classes are toiling away harder and longer than the middle classes. The work ethic, so the arguement goes, is reversing itself: instead of making the Grand Tour and whatnot, the wealthy are fiendishly working themselves haggard, while more middle-aged, middle-class men are dropping out of the job market, contentedly sipping away at lattes and shrugging off the lingering remnants of Puritan-ethic based guilt.

Leaving aside the question of how accurate a picture this article paints, the situation really isn't at all funny. Not because of the moral implications, the threat to our values, blah blah blah. Simply this: if the rich are working more, they are getting richer. And if the poor or middle class are working less, they are getting poorer. You can try to cover this up, or soften its import, as Brooks does, with witty commentary about how modern America has reversed Thorstein Veblen's thesis, but the long-term implications are still grim. The rich guy may be working in an office instead of fiddling with a strong of polo ponies, but at the end of the day, no less than a century ago, he is the laugher, and his middle-to-lower-middle-class counterpart remains the laughee.